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Supposons que vous êtes à la recherche d’un emploi et que vous avez deux offres sur la table. L’entreprise A vous a proposé un salaire de 100 000 euros, mais il se trouve que vous savez que le salaire moyen y est de 200 000 euros. L’entreprise B n’est prête à payer que 50 000 euros, mais le travailleur moyen n’y gagne que 25 000 euros.

Si vous préférez l’entreprise B, vous n’êtes pas le seul. Selon un article publié, plus de la moitié des personnes interrogées lors d’une enquête menée en 1995 à la Harvard School of Public Health ont donné la même réponse : Ils préfèrent gagner deux fois plus que leurs collègues, même si cela réduit de moitié leur revenu et leur pouvoir d’achat réels. Cette enquête illustre que, dans de nombreux cas, ce n’est pas seulement ce que nous avons qui nous rend plus heureux – c’est ce que nous avons par rapport aux autres.

Ce n’est là qu’une des découvertes intéressantes faites dans le domaine relativement nouveau de l’économie du bonheur. Alors que l’économie traditionnelle se concentre sur la façon dont les personnes, les entreprises et les pays font et utilisent l’argent, l’économie du bonheur explore les différentes façons dont la fabrication ou l’utilisation de l’argent peut affecter notre bien-être. Et si le vieil adage prétend que l’argent ne peut pas acheter le bonheur, ces nouveaux économistes rassemblent des preuves que, parfois, l’argent vous rend effectivement plus heureux si vous connaissez les bonnes façons de l’utiliser.

Qu’est-ce que l’économie du bonheur ?

Les économistes ont toujours posé des questions sur les choix que les gens font avec leur argent. Cependant, l’accent mis sur la façon dont ces choix rendent les gens plus ou moins heureux a commencé vers le milieu des années 1970 et s’est considérablement développé au 21e siècle.

Les économistes du bonheur explorent une variété de questions liées au bonheur et à l’argent :

Les leçons de l’économie du bonheur

Un document publié en 2012 résume les principales découvertes faites par les économistes du bonheur au cours des quelque vingt dernières années. Et, il s’avère qu’ils ont découvert que de nombreuses hypothèses que les gens font souvent sur l’argent ne sont tout simplement pas vraies. Leurs découvertes ont le potentiel de changer votre rapport à l’argent, le gagner, le dépenser et le donner et peut-être même de rendre votre vie plus heureuse dans son ensemble.

L’étude Princeton

L’une des études les plus célèbres dans le domaine de l’économie du bonheur a été réalisée à l’université de Princeton en 2010, par Daniel Kahneman et Angus Deaton. Le texte intégral de l’étude figure dans les Actes de l’Académie nationale des sciences.

Kahneman et Deaton ont analysé plus de 450 000 réponses à un sondage Gallup qui posait aux personnes interrogées des questions à la fois sur leur état émotionnel c’est-à-dire à quel point elles se sentaient heureuses un jour donné et sur leur satisfaction dans la vie, c’est-à-dire à quel point elles pensaient que leur vie était proche de « l’idéal ». Les chercheurs ont comparé ces deux réponses aux revenus des personnes interrogées pour répondre à la question de savoir si l’argent peut vraiment acheter le bonheur.

Leurs conclusions ont été surprenantes : L’état émotionnel et la satisfaction de la vie sont tous deux liés au revenu, mais pas de la même manière. Les personnes ayant des revenus plus élevés se sentaient effectivement plus heureuses au quotidien mais seulement jusqu’à environ 75 000 euros par an. Au-delà de ce seuil, le fait d’avoir plus d’argent ne change rien à leur état émotionnel. Cependant, leur satisfaction dans la vie leur perception de la qualité de leur vie a continué à grimper avec le revenu.

Dans leur rapport, Kahneman et Deaton proposent plusieurs explications possibles à leurs résultats. Ils suggèrent que l’augmentation du revenu jusqu’à 75 000 euros aide les gens à faire des choses qui les rendent plus heureux, comme rester en bonne santé et passer du temps avec leurs amis. Cependant, une fois qu’ils atteignent la barre des 75 000 euros, ils ont déjà tout l’argent dont ils ont besoin pour faire ces choses, donc gagner quoi que ce soit au-delà de cette somme n’aide plus.

Ils notent également que les personnes gagnant plus de 75 000 euros pourraient avoir un stress lié au travail ou d’autres problèmes qui contrebalancent les avantages de l’argent supplémentaire. Un article paru en 2012 propose une autre explication possible : Certaines personnes qui gagnent plus d’argent déménagent dans des quartiers plus riches, où elles ne se sentent plus particulièrement aisées.

Kahneman et Deaton proposent également quelques idées pour expliquer pourquoi la satisfaction de la vie continue d’augmenter au-delà de la barre des 75 000 euros. Ils soulignent que l’idée que se font les gens de la qualité de leur vie a beaucoup à voir avec leur statut socio-économique c’est-à-dire la façon dont ils s’en sortent par rapport aux autres. Ainsi, même si gagner plus d’argent ne vous rend pas plus heureux au quotidien, cela vous donne tout de même le sentiment d’avoir réussi et d’être important.

Le rôle du travail et du fait de gagner de l’argent

Les résultats de l’étude de Princeton suggèrent que, dans une certaine mesure, le bonheur a moins à voir avec la quantité d’argent que les gens gagnent qu’avec la façon dont ils se comparent aux autres. Cela concorde avec certaines autres découvertes sur l’argent et le bonheur résumées dans le rapport 2012 du NEF.

Par exemple, les études montrent systématiquement que le fait d’être au chômage rend les gens malheureux – mais lorsque ces personnes vivent dans une région où le chômage global est élevé, elles sont moins malheureuses à ce sujet. Donc, très probablement, le malheur causé par le chômage n’est pas seulement le résultat de la perte de revenu – il est aussi causé par le sentiment que vous êtes en retard par rapport à vos voisins.

Cependant, le rapport note également que ce que l’on pourrait appeler le « sur-emploi » c’est-à-dire le fait de travailler trop d’heures est tout aussi mauvais pour le bonheur que le sous-emploi. Le rapport indique que des études montrent que, jusqu’à un certain point, travailler plus d’heures rend les gens plus heureux. En particulier, les personnes qui travaillent à temps plein sont plus heureuses que celles qui travaillent à temps partiel. Au-delà de ce point, cependant, le fait de travailler plus d’heures rend les gens moins heureux, probablement parce que cela leur enlève du temps pour d’autres activités qu’ils apprécient.

Une chose à propos du travail qui rend constamment les gens malheureux est le temps qu’ils passent à faire la navette. De nombreuses études montrent que plus les gens passent de temps sur leur trajet quotidien, moins ils sont satisfaits de leur vie. Les personnes qui se rendent au travail en voiture sont particulièrement susceptibles de dire qu’elles trouvent le temps passé dans les embouteillages stressant. En revanche, les personnes qui se rendent au travail à pied ou à vélo sont plus susceptibles de trouver ce trajet relaxant.

En ce qui concerne le bonheur, donc, le meilleur emploi est celui où votre semaine de travail se situe juste autour de 35 ou 40 heures assez pour être un employé à temps plein, mais pas assez pour être stressé par le surmenage. Idéalement, il devrait également être situé à proximité de votre lieu de résidence, de manière à ce que votre trajet soit court – peut-être même assez court pour que vous puissiez marcher ou faire du vélo. Si vous êtes coincé avec un trajet plus long, voyez s’il y a un moyen de le faire en train, car c’est sans doute moins stressant que de conduire.

Pour ce qui est de votre revenu réel, si vous ne pouvez pas nécessairement le changer, vous pouvez changer la façon dont vous vous sentez riche par rapport aux autres. Par exemple, si vous obtenez une augmentation, réfléchissez bien avant de décider de déménager dans un appartement plus cher. Si votre quartier actuel est peu sûr ou désagréable, le quitter peut vous rendre plus heureux. Sinon, il est probable que vous vous sentirez plus heureux en étant l’une des personnes les plus riches de votre quartier actuel, plutôt qu’en déménageant dans un nouveau quartier où tout le monde gagne autant que vous.

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Dépenser de l’argent

La quantité d’argent que vous gagnez a évidemment un impact sur votre bonheur. Cependant, d’autres études suggèrent que la façon dont vous dépensez cet argent est presque aussi importante. Par exemple, les études constatent généralement que dépenser de l’argent pour vivre des expériences crée plus de bonheur que de le dépenser pour des biens matériels.

Une autre façon de tirer plus de bonheur de votre argent est de l’utiliser pour rembourser vos dettes. Le rapport 2012 de la NEF décrit plusieurs études qui montrent qu’avoir des dettes rend les gens malheureux. Lorsque la dette atteint des niveaux ingérables, elle peut même augmenter le risque de développer des troubles mentaux, tels que la dépression ou l’anxiété.

Cependant, il est important de savoir que l’argent n’est pas un facteur de bonheur.

Cependant, le type de dette fait une différence. Les personnes qui ont un solde élevé sur leurs cartes de crédit ont tendance à en être malheureuses. En revanche, les personnes qui empruntent pour acquérir quelque chose de valeur, comme une maison, ne voient pas leur bonheur diminuer.

Les personnes qui empruntent pour acquérir quelque chose de valeur, comme une maison, ne voient pas leur bonheur diminuer.

Donner de l’argent

Une dernière façon d’acheter le bonheur est de dépenser de l’argent pour d’autres personnes. Un article, publié, rapporte que les « dépenses prosociales », c’est-à-dire le fait d’utiliser de l’argent pour aider les autres, rendent les gens mesurablement plus heureux.

Le bonheur des nations

Les économistes du bonheur ne s’intéressent pas seulement à la façon dont l’argent rend les individus plus heureux ils explorent également les façons dont il peut affecter le bonheur de pays entiers. Ils étudient les données d’enquêtes mondiales, telles que le Gallup World Poll, pour savoir quelles nations du monde ont les personnes les plus heureuses, et essaient ensuite de déterminer ce que ces nations ont en commun.

Les gouvernements nationaux peuvent s’appuyer sur ces résultats pour orienter leurs politiques publiques dans des directions qui stimulent le bonheur global de leurs citoyens. Tous les ans ou tous les deux ans, les Nations unies publient leur rapport sur le bonheur dans le monde pour résumer les derniers résultats sur le bonheur des pays et discuter de ce qu’ils signifient pour les gouvernements nationaux. Le rapport du NEF contient également des conclusions utiles sur la façon dont l’argent est lié au bonheur à l’échelle nationale.

  • La richesse et le bonheur.
    Il semble logique que les pays les plus riches soient plus heureux que les autres, et le rapport de la NEF montre que c’est généralement vrai. Toutefois, il note également que les pays riches ont généralement d’autres atouts qui tendent à rendre les gens heureux, comme des gouvernements démocratiques et des réseaux sociaux solides. Enlevez ces avantages, et les pays riches ne sont pas tellement plus heureux que les pays pauvres.
  • Le paradoxe d’Easterlin.
    Le fait de s’enrichir au fil du temps ne rend pas toujours les habitants d’une nation plus heureux. Tout comme les individus de l’étude de Princeton, les pays semblent devenir plus heureux dans leur ensemble seulement jusqu’à ce que leur revenu par habitant atteigne un certain seuil, qui varie selon les pays. Au-delà de ce point, l’augmentation de la richesse n’apporte pas plus de bonheur. Ce fait est appelé le paradoxe d’Easterlin, du nom de Richard Easterlin, qui a été le premier à le souligner dans son article de 1974. »
  • Contre-exemples au paradoxe d’Easterlin.
    Bien que de nombreuses études viennent étayer le paradoxe d’Easterlin, il existe également quelques exemples où il ne se vérifie pas. Par exemple, en Italie et au Japon, la croissance économique s’est accompagnée d’une augmentation du bonheur. En outre, des recherches récentes menées par Norton et Jan-Emmanuel de Neve, comme le souligne cette chronique, montrent que le bonheur diminue lorsqu’un pays traverse une dépression économique, comme ce fut le cas de la Grèce en 2008. Ainsi, si les bonnes périodes économiques ne rendent pas toujours un pays plus heureux, les mauvaises périodes le rendent définitivement moins heureux.
  • Effets des dépenses publiques.
    Un autre point relevé dans le rapport du NEF est que les gens ont tendance à être plus heureux dans les pays où les dépenses publiques sont plus élevées. Cependant, les résultats ne sont pas tout à fait cohérents sur ce point. Alors que les études montrent généralement que les pays dotés de filets de sécurité sociale plus solides ont des gens plus heureux, au moins une étude n’a trouvé aucune corrélation entre les deux, et une autre a trouvé que de fortes allocations de chômage réduisaient en fait le bonheur.
  • Effets de l’inégalité.
    Une conclusion plus controversée est qu’une inégalité plus élevée dans un pays signifie généralement un bonheur plus faible. Là encore, les résultats sont mitigés – l’inégalité est plus fortement liée au malheur dans certains pays que dans d’autres, et dans quelques-uns, la relation semble même s’inverser. Une étude au moins suggère que la « mobilité sociale perçue » a beaucoup à voir avec la volonté des gens de supporter l’inégalité. Cela ne les dérange pas autant d’avoir un grand écart entre les riches et les pauvres s’ils pensent qu’ils ont personnellement une bonne chance de gravir l’échelle sociale.

Puisque les mesures économiques standard comme le produit intérieur brut (PIB) ne permettent pas de mesurer le bonheur, les chercheurs ont développé une variété d’outils pour comparer les nations qui prennent en compte d’autres facteurs. Par exemple, le Genuine Progress Indicator (GPI), développé par le Center for Sustainable Economy et l’Institute for Policy Studies, compare les nations sur la base de 26 facteurs économiques, environnementaux et sociaux différents, allant de la criminalité au temps de loisir, en passant par la pollution.

L’Organisation de coopération et de développement économiques (OCDE) a produit un outil interactif appelé « Better Life Index », qui compare les pays en fonction de 11 facteurs, dont la santé, le logement et l’emploi. Les visiteurs du site peuvent ajuster chaque facteur à la main afin de voir comment les pays se classent dans différents domaines.

Mot final

La question « L’argent fait-il le bonheur ? » n’a pas de réponse simple. Cela dépend de la quantité d’argent dont vous parlez, de la façon dont vous comptez l’utiliser et de ce que vous entendez exactement par bonheur. Cependant, une chose que l’économie du bonheur montre définitivement, c’est que l’argent n’est pas la seule clé du bonheur – et plus vous avez déjà d’argent, moins il est important d’en avoir davantage.

Alors, la prochaine fois que vous aurez une décision à prendre concernant l’argent, prenez un moment pour considérer ce qui peut réellement vous rendre le plus heureux, plutôt que de simplement penser à ce qui sera le mieux pour vos résultats financiers. Parce que c’est la vraie ligne de fond.

Quelle est la meilleure décision que vous ayez prise en matière d’argent ? En quoi cela vous a-t-il rendu plus heureux ?

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